Cronología de la historia

B17 Flying Fortress

B17 Flying Fortress

El Boeing B17 Flying Fortress fue el principal bombardero utilizado por la Fuerza Aérea Americana en Europa durante la campaña de bombardeos contra la Alemania nazi. Los equipos B17 volaron miles de misiones sobre Alemania y pagaron un alto precio por hacerlo.

Después de la carnicería de la Primera Guerra Mundial, muchas naciones buscaron una nueva forma de hardware militar que asegurara que los horrores de la guerra de trincheras nunca revivieran. En la década de 1930 había una creencia general de que el atacante siempre pasaría y la devastación de Guernica por parte de la Legión del Cóndor alemán parecía enfatizar el poder absoluto que podrían tener los bombarderos.

El 8 de agosto de 1934, el Cuerpo Aéreo del Ejército Americano lanzó una licitación llamada 'Propuesta 32-26' para un bombardero de 250 mph con un alcance de 2000 millas y un techo operativo de 10,000 pies. Una empresa Boeing enferma, encabezada por Edward C Wells, asumió el desafío. Wells utilizó lo suficientemente cerca de todo el capital sobrante que tenía Boeing, y la mano de obra, para completar la tarea. El nombre del proyecto era Modelo 2-99.

En julio de 1935, se lanzó el Boeing Model 2-99. Era un bombardero de cuatro motores totalmente metálico, con un peso de 15 toneladas. Sus especificaciones estaban muy por encima de las establecidas por el Cuerpo Aéreo del Ejército de EE. UU. El avión voló por primera vez en Seattle y se dice que un periodista observador comentó que el avión, cuando estaba en el aire, era una fortaleza voladora debido a la cantidad de ametralladoras que llevaba. El apodo se quedó.

Sin embargo, el Boeing 2-99 tenía competencia por el contrato. Martin B12 y Douglas DB1 fueron rivales. El 30 de octubre de 1935, durante los ejercicios de evaluación del Cuerpo Aéreo del Ejército de EE. UU., El 2-99 se estrelló poco después del despegue y mató a su experimentado equipo de dos hombres. El Cuerpo Aéreo del Ejército de EE. UU. Descalificó el 2-99 y ganó el bimotor Douglas DB1. Sin embargo, un pequeño número de 2-99 fueron ordenados "para una evaluación adicional" por la Fuerza Aérea.

A medida que la situación en Europa se volvió más tensa, el Douglas DB1 demostró tener poca potencia. Por ahora Boeing había actualizado el 2-99 al modelo YB17. Esto tenía motores súper cargados y tenía un techo volador de 30,000 pies, más de lo que Douglas podía hacer. A medida que se acercaba la guerra en Europa, el Cuerpo Aéreo del Ejército Americano solo tenía 30 B17.

En 1941, como parte del acuerdo de préstamo y arrendamiento firmado entre FD Roosevelt y Winston Churchill, los B17 fueron enviados a Gran Bretaña para ayudar al Comando de Bombarderos. En total, 20 fueron enviados a Gran Bretaña. Tuvo un debut desfavorable. El primero en volar a Gran Bretaña se estrelló. El 8 de julio de 1941, dos B17 fueron a una misión con la RAF para atacar la base naval en Wilhelmshaven. Durante el vuelo, sus armas se congelaron y sus bombas fueron arrojadas fuera del objetivo. La RAF respondió a esto poniendo más armadura en el avión, más armas y manteniendo su trayectoria de vuelo a menor altitud.

Cuando los japoneses atacaron Pearl Harbor en diciembre de 1941, los B17 ya habían sido enviados allí. Con base en la base aérea de Hickham, fueron atacados mientras estaban en tierra y se perdieron 12 bombarderos. Sin embargo, el ataque a Pearl Harbor empujó a Estados Unidos a su capacidad de producción militar completa y se le dijo a Boeing que produjera tantos B17 como fuera posible.

La 8ª Fuerza Aérea de los EE. UU. Tenía su base en Gran Bretaña. Sería el principal aporte estadounidense al bombardeo de la Europa ocupada por los nazis. La RAF decidió atacar a Alemania por la noche. Esto, creían, daría a sus bombarderos una mayor protección contra los aviones de combate alemanes. La 8ª Fuerza Aérea de los Estados Unidos decidió realizar incursiones diurnas ya que creía que esto permitía incursiones de precisión y bombardeos de precisión. Por lo tanto, estimaron que se necesitarían menos incursiones a largo plazo para que los bombardeos tengan éxito.

La primera misión B17 completa contra Alemania tuvo lugar en agosto de 1942. Los B17 volaron en una formación de cuña que debería haberles dado un poder de fuego masivo contra cualquier atacante. Sin embargo, los pilotos de combate alemanes aprendieron rápidamente que un ataque frontal neutralizaba efectivamente los enormes armamentos de los B17 que se transportaban principalmente a los lados de los bombarderos.

En enero de 1943, tuvo lugar la conferencia de guerra de Casablanca. En esta reunión, Roosevelt y Churchill emitieron la 'Directiva Casablanca'. Fue una decisión lanzar un ataque con bombas en Alemania que destruiría la base industrial de Alemania.

El 17 de agosto de 1943, B17's atacó la fábrica de rodamientos de bolas en Schweinfurt. Este era un objetivo muy importante ya que el 52% de todos los rodamientos de bolas de Alemania se producían allí. También era una fábrica masivamente defendida. 211 B17 participaron en la incursión: se perdieron 60 aviones, una tasa de pérdida de poco menos del 30%. En 1943, se estimó que 1/3 de todas las tripulaciones B17 no sobrevivirían a la guerra y las enormes pérdidas sufridas en las incursiones diurnas casi causaron el fin de tales incursiones. Sin embargo, un estudio realizado por la 8ª Fuerza Aérea en 1943, también mostró que más del 50% de las pérdidas de aviones se debieron a que B17 dejó la protección de su formación. En 1944, se introdujo un patrón revisado de vuelo. Los B17 tradicionalmente habían volado en cuñas de 18. Ahora iban a volar en un paquete de 36. Habría tres vuelos de 12 B17 bien apretados, uno encima del otro. Esto dio el vuelo de 36 enormes potencias de fuego, especialmente porque el nuevo Modelo G había recibido más potencia de fuego, incluidas más ametralladoras en la parte delantera del avión para combatir los ataques frontales. El Modelo G ahora llevaba trece ametralladoras calibre .50, lo que le daba a cada avión una capacidad de disparo enormemente mayor. Sin embargo, volar tan fuerte también provocó colisiones.

Para 1944, los B17 también tenían protección de luchador en la forma del impresionante caza Mustang. Los Mustang llevaban tanques de combustible adicionales y podían acompañar a los B17 a Alemania. Con su mayor poder de fuego y sus nuevos guardaespaldas, el B17 ahora podía concentrarse en dos objetivos principales: lo que quedaba de las fábricas de la Luftwaffe y el propio Berlín.

En febrero de 1944, los B17 hicieron todo lo posible para destruir las fábricas que mantenían a la Luftwaffe volando. En febrero tuvo lugar la 'Gran Semana'. En total, 3.500 B17 estuvieron involucrados en bombardeos en fábricas en Alemania. Se perdieron 244 aviones (alrededor del 7% de los aviones que participaron) en solo una semana, pero la parte posterior de las fábricas que producían para la Luftwaffe se había roto fatalmente. Mientras que el Lutwaffe tenía aviones, muchos se vieron obligados a permanecer en el suelo ya que no tenían partes para mantenerlos en el aire.

Berlín era el próximo objetivo. Esta fue probablemente la ciudad más defendida del mundo en este momento. La Luftwaffe había mantenido las reservas que tenía para que los aviones defendieran la ciudad. El 6 de marzo de 1944, en una incursión masiva en Berlín, se perdieron 69 B17, pero la Luftwaffe perdió 160 aviones. Mientras que la 8ª Fuerza Aérea podría recuperarse de estas pérdidas, la Luftwaffe no pudo. Al final de la guerra, la 8ª Fuerza Aérea y la RAF habían destruido el 70% de Berlín.

Después de Berlín, la 8ª Fuerza Aérea dirigió su atención a las fábricas de aceite sintético de Alemania. Los ataques contra estas fábricas comenzaron el 12 de mayo. En solo un mes, la USAAF lanzó 5000 toneladas de bombas en estas fábricas. En agosto de 1944, se arrojaron 26,000 toneladas y en noviembre de 1944, los ataques alcanzaron un máximo de 35,000 toneladas. Los ataques diezmaron la capacidad militar de Alemania para moverse. La Batalla de las Ardenas, el intento de Hitler de hacer retroceder a los Aliados que avanzaban en Europa, terminó por la falta de combustible para mantener sus tanques en movimiento. Albert Speer, en su libro "Inside the Third Reich", comentó después de la guerra que había 300 tanques King Tiger en la estación de trenes de Munich esperando ser trasladados al frente, pero los alemanes no tenían los ferrocarriles ni el combustible necesario para mover estos tanques. alrededor; ambos objetivos del bombardeo aliado. Sin embargo, las incursiones en las fábricas de petróleo causaron estragos: se perdieron en total 922 B17 con la pérdida de casi 10,000 hombres muertos, heridos o capturados.

Los bombardeos sobre Alemania por parte de la 8ª Fuerza Aérea y el Comando de Bombarderos de la RAF, sacaron el corazón de la producción industrial de Alemania. Para septiembre de 1944, Alemania había perdido el 75% de su producción de combustible. De los 1.5 millones de toneladas de bombas lanzadas sobre Alemania, el B17 arrojó 500,000 toneladas. La 8ª Fuerza Aérea había disparado 99 millones de rondas de municiones durante estos vuelos y se cree que 20,000 aviones alemanes fueron destruidos. En total, se construyeron más de 12,000 B17 en la guerra y casi 250,000 estadounidenses experimentaron volar en ellos. 46,500 fueron asesinados o heridos. Sin embargo, el papel desempeñado por el B17 en el teatro de guerra europeo fue de gran importancia.

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